Lecturas recomendadas

El fin del “homo sovieticus”

Entre mis recomendaciones de libros ganan peso los relacionados con la antigua URSS. Aquel fue un experimento social único. Que segó la vida de decenas de millones de personas, y porque confinó en una cárcel de seguridad inmensa a sus ciudadanos durante ocho décadas. Al mismo tiempo, fue un observatorio de la naturaleza humana. Allí se buscaba crear lo que se llamó “el hombre nuevo”, el “homo sovieticus”.La escritora y Premio Nobel de Literatura en 2015, la bielorrusa Svetlana Alexeievich, ha dedicado gran parte de su labor periodística y literaria a la URSS y sus problemas. Especialmente a sus años finales, que coinciden con su experiencia laboral. Al fracaso del experimento soviético ha dedicado El fin del “homo sovieticus”, donde reúne testimonios de ciudadanos de la URSS, que cuentan cómo era su vida entonces, cómo vivieron el derrumbe de 1991 (dos años después de la caída del Muro de Berlín) y qué reflexión le sugirió aquel cambio de vida tan drástico.

Es un trabajo que nace desde el periodismo, que en manos de Alexeievich se transforma en un ejercicio literario de primer orden. Los testimonios permanecen en primera persona, y fluyen con total naturalidad, como si los estuvieras escuchando en un documental. Y la elección de la autora es otro acierto, porque hay de todo desde militares a militantes y no militantes, parados, profesores, altos cargos del Partido, dirigentes de empresas públicas, gestores ministeriales, estudiantes universitarios o trabajadores de la industria pesada. Es decir, una muestra representativa del país y sus gentes.

Es un libro que, además, se puede leer por partes, porque los testimonios son independientes entre sí. Algo muy de agradecer cuando no disponemos de demasiado tiempo. Pero lo que más me ha impresionado es la capacidad que tiene el libro para transmitir el mecanismo por el que el ser humano es capaz de permutar libertad por seguridad, y cómo ésta se convierte en el leit motiv conservador de tantas vidas. ¿Cómo culparles si lo que conocieron después de la economía planificada no fue la economía de mercado, sino una cleptocracia, una caricatura de la misma?
Un libro fascinante para comprender la naturaleza humana frente al cambio, y la naturaleza conservadora de nuestro instinto. Por supuesto, este libro nos enseña también el valor profundo e irrenunciable de la libertad.

 


La llamada de la tribu: un libro para comprender la base conceptual de nuestras democracias liberales

Vargas Llosa ha insistido frecuencia en sus artículos de opinión en que las democracias occidentales no pasan por su mejor momento. Es más extraño que ese malestar persista tras haber terminado la crisis económica que comenzó con la caída de Lehman Brothers. Esta sensación generalizada, ayudada por la eclosión de las redes sociales, ha traído de vuelta cantos de sirena populistas que propugnan ideas de segunda mano que, lamentablemente, están teniendo buena acogida. La posverdad ha sido un gran aliado, y hemos visto sus efectos en distintas elecciones que, como en Italia, Estados Unidos o Reino Unido, han llevado al poder a partidarios de algunas de estas ideas proteccionistas y neosoberanistas. Un mal negocio para las democracias y para el liberalismo político y económico.

De ello alerta Vargas Llosa en su libro La llamada de la tribu (Alfaguara), y lo hace de forma hábil a través de dos vías: del relato de su propia experiencia intelectual desde el marxismo al liberalismo político y económico, y de la escritura del perfil biográfico de siete de los pensadores de dichas ideas que más le influyeron en dicho cambio. El propósito es claro: Vargas Llosa nos quiere persuadir del error que cometeríamos volviendo a unas ideas que han resultado tan nefastas allí donde se han aplicado. Él las padeció en primera persona en su América Latina natal. La memoria económica y política es corta, de modo que es un sano ejercicio el que se propone el Nobel hispanoperuano al recordarnos el papel que el comercio, el pluralismo político y la libertad económica han jugado en el progreso humano.

Desde Adam Smith –padre de la economía moderna– hasta el más polemista Jean-François Revel, pasando por Hayek, Berlin, Popper, Aron y Ortega, Vargas Llosa hace un repaso de sus obras y de sus actitudes cívicas en el tiempo que vivieron ante las ideas erróneas que hoy padecemos y que creíamos ya en el basurero de la historia. Por eso su libro, erudito y escrito con su elegancia habitual, es tan pertinente. Y, pese al tema que aborda, se lee con fruición y facilidad. Como podrá reparar el lector, muchos de estos autores están entre los que más utilizo en mis artículos y reflexiones, por lo que no extrañará a nadie que lo recomiende y que lo haya leído con entusiasmo.

Otra gran contribución de Vargas Llosa al necesario debate de ideas que tenemos por delante y que no parece que vaya ganando el liberalismo político.

 


 

‘Sobre el poder’, de Byung-Chul Han

La globalización y la cuarta revolución industrial o tecnológica han traído, inevitablemente una reflexión sobre el poder. Tanto sobre el cambio de quienes lo ostentan como de su propia naturaleza. El filósofo surcoreano Byung-Chul Han (1959) se ha dedicado a analizarlo en varios de sus libros, siempre bajo la misma fórmula de brevedad y profundidad. He hablado ya aquí alguno de ellos y ahora acaba de publicar Sobre el poder (Herder), un breve ensayo que complementa el enfoque más optimista sobre cambios hacia estructuras más horizontales y reflexiona sobre la propia naturaleza del poder.

El libro, breve como todos los suyos, es un pequeño tratado político-filosófico (con sentencias aforísticas sobre el soberano propias de Maquiavelo) que puede leerse en clave política pero también en clave de gestión corporativa, incluso personal. Al fin y al cabo, Han habla del “poder”, no del poder político, y cuando se refiere al “soberano” lo hace como forma de identificar la escala jerárquica, no su naturaleza regia.

En el libro contrapone lo que él denominapoder libre al más conocido y reivindicado poder blando que teorizara el profesor Joseph Nye.Para Han, en cambio, el poder libre presta más atención a la actitud de quien se somete a ese poder que en quien lo ejerce.

Por tanto, el poder libre de Han no se basa tanto en la persuasión dulce del poder blando como en la invisibilidad de la misma. Escribe que “a menudo tiene más poder lo ausente que lo presente”. Por otro lado, esta frase con ecos de Maquiavelo, define bien su tesis: “El poder del yo logra su nivel máximo precisamente en la constelación en la que el otro se amolda voluntariamente a su voluntad”. Por tanto, no es que las jerarquías desaparezcan, sino que cambia la forma en que el poder se ejercedesde éstas.Han cree que en la era de las redes y la información constante “quien quiera obtener un poder absoluto no tendrá que hacer uso de la violencia, sino de la libertad del otro”.

Un libro muy lúcido, realista antes que idealista, algo abstracto a veces, epigramático, certero en su lectura del momento histórico y, sobre todo, conocedor de la propia naturaleza del poder y la relación que los seres humanos mantienen con unas jerarquías que se han transformado, pero no han desaparecido.

 


 

‘Jerusalén. La biografía’, de SimonSebagMontefiore.

No importa cuándo se lea este libro. El tema que trata es siempre recurrente. En términos religiosos o políticos, Jerusalén siempre es actual. Por tanto, este monumental libro de historia sobre la ciudad sagrada del historiador británico Simon Sebag Montefiore es plenamente recomendable. Fue publicado en 2011 en nuestro idioma. El trabajo de la editorial Crítica es extraordinario desde la traducción hasta la propia edición material del libro.

El libro fue muy alabado en su momento tanto en España como en el resto de países que conocieron una edición en su lengua. No es para menos, dado el enfoque abarcador en tiempo (desde su fundación en el año 3000 a.C.) hasta nuestros días. También lo es por la profundidad con la que aborda muy variados temas, desde el aspecto puramente religioso hasta el político, pasando por el papel simbólico que la ciudad juega en la configuración social de Israel y Palestina.

Esta opus magna es una buena manera para entender un conflicto secular que se ha exacerbado tras la decisión del Gobierno americano de Donald Trump de reconocer la disputada ciudad como capital israelí. Como bien recuerda Montefiore en sus páginas, Jerusalén es la capital histórica y sagrada de las religiones del libro, nudo gordiano de los monoteísmos que más influyen en la vida espiritual del mundo (además del budismo): el cristianismo, el judaísmo y el islam.

Para los judíos, Jerusalén es la Ciudad del Templo. Para los cristianos, la capital sagrada en la que tuvo lugar la Pasión de su mesías y fundador de su religión. Para los musulmanes, la ciudad donde se encuentra la mezquita de Al Aqsa y tercer lugar más importante para su fe tras arábigas La Meca y Medina. Su intrincada historia explica muy bien la dificultad para resolver un conflicto que a todos nos preocupa.

Una de las virtudes de este libro es que nos muestra con datos y una narración absorbente que no se trata de un litigio de antes de ayer en términos históricos sino de civilización. La historia, y concretamente la historia de Jerusalén, juegan un papel en el conflicto Israel-palestino que muchas veces pasa desapercibido fuera de Oriente Medio. Un libro más que interesante para conocer los orígenes de algunos de los problemas geopolíticos que más nos preocupan.

 


 

Hit Makers – The science of popularity in an age of distraction by Derek Thompson.

Nothing “goes viral.” If you think a popular movie, song, or app came out of nowhere to become a word-of-mouth success in today’s crowded media environment, you’re missing the real story. Each blockbuster has a secret history—of power, influence, dark broadcasters, and passionate cults that turn some new products into cultural phenomena. Even the most brilliant ideas wither in obscurity if they fail to connect with the right network, and the consumers that matter most aren’t the early adopters, but rather their friends, followers, and imitators — the audience of your audience.

In his groundbreaking investigation, Atlantic senior editor Derek Thompson uncovers the hidden psychology of why we like what we like and reveals the economics of cultural markets that invisibly shape our lives. Shattering the sentimental myths of hit-making that dominate pop culture and business, Thompson shows quality is insufficient for success, nobody has “good taste,” and some of the most popular products in history were one bad break away from utter failure. It may be a new world, but there are some enduring truths to what audiences and consumers want. People love a familiar surprise: a product that is bold, yet sneakily recognizable.

Every business, every artist, every person looking to promote themselves and their work wants to know what makes some works so successful while others disappear. Hit Makers is a magical mystery tour through the last century of pop culture blockbusters and the most valuable currency of the twenty-first century—people’s attention.

From the dawn of impressionist art to the future of Facebook, from small Etsy designers to the origin of Star Wars, Derek Thompson leaves no pet rock unturned to tell the fascinating story of how culture happens and why things become popular.

 


 

Estrategia – Una Historia Lawrence Freedman.

Recoge la vasta historia del pensamiento estratégico: un ensayo interesantísimo, coherente y profundo que revela hasta qué punto la estrategia impregna todos los aspectos de nuestra existencia.

Freedman inicia la andadura en los orígenes de la estrategia estudiando los aspectos más relevantes de la Biblia, los antiguos mitos griegos, el libro de Sun Tzu y la obra de Maquiavelo. A continuación, un repaso magistral a la estrategia militar, con afinadas lecturas de los textos de Carl von Clausewitz hasta las estrategias nucleares de los años cincuenta del siglo pasado, los modelos de contrainsurgencia y la llamada «revolución» en los asuntos militares. Su análisis sobre estrategia política comienza con el revolucionario análisis de la política según Marx y acaba con las campañas presidenciales de Obama. Freedman añade a todo ello un relato histórico completo sobre estrategia empresarial, que abarca todas las ideas de los grandes teóricos del tema, desde Frederick Winslow Taylor a Alfred Sloan y Peter Drucker. Se cierra este portentoso ensayo con un estudio de las Ciencias Sociales contemporáneas y se analiza hasta qué punto esta disciplina ha dado forma a nuestra idea del concepto «estrategia».

En el núcleo del pensamiento estratégico se encuentra la siguiente cuestión: ¿es posible manipular y configurar nuestro entorno en vez de ser simplemente las víctimas de fuerzas que están más allá de nuestro control? Una y otra vez, Freedman demuestra que la intrínseca impredictibilidad de dicho entorno —siempre sujeto a acontecimientos azarosos, las acciones de nuestros enemigos o los errores de nuestros amigos— proporciona a la estrategia esas características particulares de reto y dramatismo. Los ejércitos, las empresas y las naciones en raras ocasiones evolucionan de un estado predecible a otro; más bien al contrario, se abren camino a través de una serie de etapas de las cuales lo ignoran todo con anterioridad. En el proceso siempre se requiere una reformulación de la estrategia original, incluido el objetivo final. Así pues, la imagen de la estrategia que se nos presenta en este libro tiene un carácter fluido y flexible, gobernada por el punto de partida, no por el destino final.

Este magistral libro es un brillante repaso a las teorías estratégicas más relevantes de la historia, desde la astucia de David frente a Goliat hasta el uso moderno de la teoría de juegos en la economía, y condensa toda una vida de reflexiones y estudios sobre estrategia.

 


Seis años que cambiaron el mundo. 1985-1991, la caída del imperio soviético (Hélène Carrère d Encausse).

La primera gran obra de corte histórico sobre la caída de la Unión Soviética, una crónica tejida de guerras, catástrofes nucleares, luchas de poder e intereses económicos.

En marzo de 1985, el Comité central del PCUS elegía a Mijaíl Gorvachov como secretario general de la Unión Soviética. Seis años después se derrumbaba el imperio más vasto que el hombre hubiera conocido, un Estado todopoderoso que se creía eterno e inquebrantable pocos años antes. No fue una caída épica de tintes wagnerianos como la del nazismo cuatro décadas antes, sino el punto final a un progresivo deterioro.

Si la célebre obra de John Reed Diez días que estremecieron al mundo dio cuenta de las razones y los hechos que llevaron a la instauración del imperio socialista, este libro sirve para exponer su debacle. Hélène Carrère hace una crónica de esos seis años que cambiaron radicalmente el mundo. Sólo ahora, transcurrido un cuarto de siglo, somos capaces de calibrar en su justa medida un episodio que en la historia de la humanidad sólo rivaliza en importancia con las caídas de Roma o Constantinopla.

 


Limónov (Emmanuel Carrère).

Limónov no es un personaje de ficción. Existe y yo lo conozco», advierte Emmanuel Carrère. Esta novela biográfica o biografía novelada reconstruye la vida de un personaje real que parece surgido de la ficción. Un personaje desmesurado y estrafalario, con una peripecia vital casi inverosímil, que le permite al autor trazar un contundente retrato de la Rusia de los últimos cincuenta años y al mismo tiempo aventurarse en una indagación deslumbrante sobre las paradojas de la condición humana. Poeta y pendenciero en su juventud, Limónov frecuentó los círculos clandestinos de la disidencia en la Unión Soviética, se vio obligado a exiliarse y aterrizó en Nueva York, donde vivió como un vagabundo, fue mayordomo de un millonario y escribió novelas autobiográficas. Siguió haciéndolo cuando se marchó a París y allí alcanzó notoriedad pública con una escandalosa novela sobre sus andanzas neoyorquinas por el lado salvaje. De allí pasó a los Balcanes, donde apoyó hasta las últimas consecuencias la causa serbia, y regresó después a la Rusia poscomunista para fundar un partido nacional bolchevique que fue prohibido. Él acabó en la cárcel, acusado de tentativa de golpe de Estado, y allí escribió más libros, tuvo una experiencia mística y al salir se convirtió en opositor a Putin.

Ambiguo, escurridizo y estrambótico, este personaje fascinante y detestable a partes iguales, mitad héroe romántico y mitad majadero abominable, es tan contradictorio y desconcertante que se convierte por derecho propio en carne de novela y en el protagonista de esta espléndida y sorprendente narración, galardonada con el Premio Renaudot, el Premio de la Lengua Francesa 2011 y, en especial, el Prix des Prix 2011, que se elige entre las obras ganadoras de los ocho premios literarios franceses más importantes (Académie française, Décembre, Femina, Flore, Goncourt, Interallié, Médicis y Renaudot).

 


La sociedad de la transparencia (Byung-Chul Han)

Ningún otro lema domina hoy el discurso público tanto como la transparencia. Según Han, quien la refiere solamente a la corrupción y a la libertad de información, desconoce su envergadura. Esta se manifiesta cuando ha desaparecido la confianza y la sociedad apuesta por la vigilancia y el control. Se trata de una coacción sistémica, de un imperativo económico, no moral o biopolítico. Las cosas se hacen transparentes cuando se expresan en la dimensión del precio y se despojan de su singularidad. La sociedad de la transparencia es un infierno de lo igual. Google y las redes sociales, que se presentan como espacios de libertad, se han convertido en un gran panóptico, el centro penitenciario imaginado por Bentham en el siglo XVIII, donde el vigilante puede observar ocultamente a todos los prisioneros. El cliente transparente es el nuevo morador de este panóptico digital, donde no existe ninguna comunidad sino acumulaciones de Egos incapaces de una acción común, política, de un nosotros. Los consumidores ya no constituyen ningún fuera que cuestionara el interior sistémico. La vigilancia no se realiza como ataque a la libertad. Más bien, cada uno se entrega voluntariamente, desnudándose y exponiéndose, a la mirada panóptica. El morador del panóptico digital es víctima y actor a la vez.

 


The end of banking. Money, credit and the digital revolution (Jonathan McMillan)

In this thought-provoking book, Jonathan McMillan dissects banking to reveal its inner workings. He cuts through the complexity of modern finance and explains how banking almost crashed our financial system. Banking is broken, and McMillan reveals why we can no longer fix it.

The digital revolution turns out to be the game changer that calls for the end of banking. But McMillan refrains from merely pointing out flaws. Building on economic research and a rigorous analytical approach, he goes on to provide an innovative blueprint for a modern financial system.

The End of Banking explains why a financial system without banking is both desirable and possible in the digital age.

The first part of the book presents the functions and the mechanics of traditional banking. It discusses how a delicate balance of government guarantees and banking regulation kept the flaws of banking under control in the industrial age.

The second part explains how the digital revolution unsettled this balance. The rise of shadow banking is explained, and it is shown how an unsustainable boom in the shadow banking sector led to a banking panic: the financial crisis of 2007-08.

The third part shows that the digital revolution has played a dual role. Information technology not only undermined the effectiveness of current banking regulation, but it also rendered banking redundant. An innovative blueprint for a modern financial system is presented and the implications of the end of banking are discussed.

 


Los 40 mitos de la economía española (Juan Ramón Rallo)

En estas páginas, el economista Juan Ramón Rallo desmonta con datos, gráficos y sólidos argumentos 40 mitos muy extendidos sobre la economía española, agrupados en cinco grandes bloques temáticos: la crisis económica, los impuestos, el estado de bienestar, el desempleo y la desigualdad. Rallo nos abre los ojos ante medias verdades o distorsiones tan comunes como que «la crisis fue culpa del libre mercado», «el rescate estatal de la banca era imprescindible», «los recortes agravaron la crisis», «la recuperación es gracias a las medidas adoptadas por el gobierno del PP», «las políticas de austeridad están desmantelando el estado de bienestar», «la reforma laboral ha beneficiado a las grandes empresas», «los ricos son cada vez más ricos y los pobres cada vez más pobres» o «España es uno de los países más desiguales de Europa». Una obra, en definitiva, imprescindible para entender cómo funciona y cuál es el verdadero estado de nuestra economía, más allá de las imprecisiones, los errores y las mentiras interesadas que se divulgan desde todos los frentes.

 


El Cisne Negro (Nassim Nicholas Taleb)

¿Qué es un cisne negro? Para empezar, es un suceso improbable, sus consecuencias son importantes y todas las explicaciones que se puedan ofrecer a posteriori no tienen en cuenta el azar y sólo buscan encajar lo imprevisible en un modelo perfecto. El éxito de Google y YouTube, y hasta el 11-S, son “cisnes negros”. Para Nassim Nicholas Taleb, los cisnes negros son parte integrante de nuestro mundo, desde el auge de las religiones hasta los acontecimientos de nuestra vida personal. ¿Por qué no podemos identificar este fenómeno hasta que ya ha sucedido? Según el autor, ello se debe a que los humanos nos empeñamos en investigar las cosas ya sabidas, olvidándonos de lo que desconocemos. Ello nos impide reconocer las oportunidades y nos hace demasiado vulnerables al impulso de simplificar, narrar y categorizar, olvidándonos de recompensar a quienes saben imaginar lo “imposible”. Elegante, sorprendente, y con reflexiones de alcance universal, El cisne negro transformará nuestra manera de mirar el mundo. Taleb es un escritor ameno, ingenioso e irreverente, con un profundo conocimiento de temas tan dispares como la ciencia cognitiva, el mundo de los negocios y la teoría de la probabilidad. De hecho, El cisne negro es auténtico cisne negro en sí mismo.

 


The Cash Nexus (Niall Ferguson)

Conventional wisdom has long claimed that economic change is the prime mover of political change, whether in the age of industry or Internet. But is it? Ferguson thinks it is high time we re-examined the link-the nexus, in Thomas Carlyle’s phrase-between economics and politics. His central argument is that the conflicting impulses of sex, violence, and power are together more powerful than money. Among Ferguson’s startling claims are:
• Nothing has done more to transform the world economy than war, yet wars themselves do not have primarily economic causes.
• The present age of economic globalization is coinciding-paradoxically-with political and military fragmentation.
• Financial crises are frequently caused by unforeseen political events rather than economic fluctuations.
• The relationship between prosperity and government popularity is largely illusory.
• Since political and economic liberalization are not self-perpetuating, the so-called triumph of democracy worldwide may be short-lived.
A bold synthesis of political history and modern economic theory, Cash Nexus will transform the landscape of modern history and draw challenging conclusions about the prospects of both capitalism and democracy.

 


Exuberancia Irracional (Robert J. Shiller)

Robert J. Shiller, profesor de la Universidad de Yale y reconocida autoridad en la volatilidad de las economías, ofrece en este libro una interpretación poco convencional de los recientes altibajos del mercado bursátil norteamericano, demostrando que la expresión de Alan Greenspan exuberancia irracional, referida al talante del mismo, es una buena descripción. A diferencia de otros analistas, Shiller incorpora los factores sociológicos (la llegada de Internet a los hogares) y culturales (la nueva manera de percibir la economía) para explicar el comportamiento de los mercados de valores. Considera y cuestiona los esfuerzos por racionalizar la exuberancia actual y expresa su preocupación por el hecho de que individuos e instituciones han pasado a considerar la compra de acciones como única forma de inversión. El resultado es una lectura obligada para inversores y aspirantes a inversores y un revulsivo razonado a la euforia colectiva reinante en los últimos años.

 


Of Paradise and Power: America and Europe in the New World Order (Robert Kagan)

At a time when relations between the United States and Europe are at their lowest ebb since World War II, this brief but cogent book is essential reading. Robert Kagan, a leading scholar of American foreign policy, forces both sides to see themselves through the eyes of the other. Europe, he argues, has moved beyond power into a self-contained world of laws, rules, and negotiation, while America operates in a “Hobbesian” world where rules and laws are unreliable and military force is often necessary.

Tracing how this state of affairs came into being over the past fifty years and fearlessly exploring its ramifications for the future, Kagan reveals the shape of the new transatlantic relationship. The result is a book that promises to be as enduringly influential as Samuel Huntington’s The Clash of Civilizations.

 

 


La Acción Humana (Ludwig Von Mises)

En la presente obra, en su Décima Edición totalmente actualizada, se expone, con admirable lógica y claridad, los principios y fundamentos esenciales de la ciencia económica, encuadrada en una teoría general de la acción humana o praxeología. Sobre esta base, y siguiendo una metodología apriorístico-deductiva en la línea de la concepción subjetivista típica de la Escuela Austriaca, se analizan también las principales cuestiones de la Economía y de la Política Económica de nuestro tiempo. El cálculo económico y monetario, el funcionamiento del mercado y la formación de los precios, el dinero, el interés y el crédito, los ciclos económicos, la crucial función del empresario y de los factores de producción, especialmente el capital y el trabajo, el papel del gobierno en la economía, el intervencionismo, la manipulación del dinero y el crédito, la fiscalidad, la imposibilidad del cálculo económico en el socialismo, el sindicalismo, el corporativismo, la economía de guerra, así como el lugar que la Economía ocupa en el sistema de las ciencias y en la sociedad, etc., son los principales temas que conforman esta obra magistral, formidable construcción teórica realizada -en palabras del principal discípulo de Mises, el Premio Nobel Friedrich A. Hayek- por “uno de los grandes pensadores de nuestro tiempo”.